Ολοκληρώθηκε η 41η έκδοση του θρυλικού αγώνα Ράλι Ντακάρ, ο οποίος φέτος πραγματοποιήθηκε αποκλειστικά στο Περού και για μία ακόμα φορά επιβεβαίωσε τη φήμη του, ως ένας από τους πιο απαιτητικούς αγώνες του μηχανοκίνητου αθλητισμού.

Εκκίνηση δόθηκε από τη Λίμα και στη γραμμή βρέθηκαν 41 φορτηγά. Μετά από 5.000 απαιτητικά χιλιόμετρα και 10 εξαντλητικές ειδικές διαδρομές μήκους 3.000 χλμ. -στις οποίες το 70% της δράσης εκτυλίχθηκε στην άμμο- μόλις 13 πληρώματα φορτηγών κατάφεραν να φτάσουν στη γραμμή του τερματισμού, στην τελετή που είχε στηθεί στην πρωτεύουσα της λατινοαμερικάνικης χώρας. Πρώτος, όπως και τα τελευταία δύο χρόνια, ήταν ο Ρώσος οδηγός της Kamaz, Eduard Nikolaev, ο οποίος με αυτόν τον τρόπο έφτασε στους πέντε τίτλους στο Ντακάρ (τέσσερις ως οδηγός το 2013, το 2017, το 2018 και το 2019, αλλά και έναν ως μηχανικός) και έχει βάλει πλώρη να πιάσει τον επτά φορές πρωταθλητή του θεσμού, Vladimir Chagin.

Πίσω του στη 2η θέση, βρέθηκε ο ομόσταβλος στην ομάδα, Dmitry Sotnikov, γεγονός που βοήθησε την Kamaz να κατακτήσει την 16η νίκη στα 23 χρόνια που συμμετέχει στο Ράλι Ντακάρ. Μάλιστα, στα τελευταία 11 χρόνια που ο αγώνας διεξάγεται στη Ν. Αμερική, το γνωστό ρώσικο φορτηγό μετράει 9 πρωτιές!

«Ήταν ένας πολύ δύσκολος αγώνας. Υπήρχαν πολλοί αμμόλοφοι και ιδιαίτερα δυνατοί ανταγωνιστές, όπως οι ομόσταβλοί μου, αλλά και ο Gerard de Rooy, όπως και ο Federico Villagra. Σας ευχαριστώ για τον αγώνα. Είμαι πολύ χαρούμενος με την ομάδα μου, δουλέψανε τέλεια. Δεν υπήρχαν προβλήματα εκτός από όταν κολλήσαμε στους αμμόλοφους, αλλά το φορτηγό μας είναι πολύ καλό. Ο συνοδηγός μου ανταπεξήλθε τέλεια στα καθήκοντά του. Είμαι τόσο χαρούμενος», δήλωσε μετά το τέλος του αγώνα περιχαρής ο νικητής, Eduard Nikolaev.

Βάθρο για την Iveco

Ο καλύτερος από τους υπόλοιπους (best of the rest) ήταν ο Gerard de Rooy με Iveco, ο οποίος επέστρεψε φέτος στο μαραθώνιο αγώνα, καθώς πέρσι είχε επιλέξει να συμμετάσχει στον αγώνα Africa Eco Race, τον οποίο και είχε κερδίσει. Εκτός από το τρίτο σκαλί του βάθρου, η ομάδα του De Rooy που έχει την υποστήριξη της Petronas, κατέλαβε και την 4ηθέση του αγώνα, χάρη στις προσπάθειες του Αργεντίνου, Federico Villagra.

Ωστόσο, τα πράγματα για τα δύο πληρώματα της Iveco μόνο εύκολα δεν ήταν, καθώς στην 3η ειδική διαδρομή ο Gerard de Rooy έσπασε το σύστημα διεύθυνσης του φορτηγού του, ενώ την επόμενη ημέρα ο Federico Villagra είχε προβλήματα με την εξάτμιση του Iveco. Δυσκολίες μηχανολογικής φύσης είχε το τρίτο φορτηγό της ομάδας «Petronas Team De Rooy Iveco» και κάπως έτσι ο οδηγός του, Ton van Genugten, συμβιβάστηκε με την έβδομη θέση της γενικής κατάταξης.

Τα παραπάνω προβλήματα, επέτρεψαν στην ομάδα «Kamaz – Master» στα μισά του αγώνα να βρίσκεται στις τρεις πρώτες θέσεις της κατάταξης, με τον Ayrat Mardeev να αναγκάζεται τελικά να εγκαταλείψει λόγω ρωγμών στον 13λιτρο κινητήρα.

Μελανό σημείο για την Kamaz αλλά και για ολόκληρο τον αγώνα ήταν το συμβάν της 5ης ειδικής, όταν το φορτηγό του Andrey Karginov πάτησε στο πόδι θεατή που έχασε την ισορροπία του στους αμμόλοφους και έπεσε στις ρόδες του. Ο οδηγός αποφάσισε να συνεχίσει δίχως να δει τι απέγινε ο θεατής (ο οποίος επέζησε), γεγονός που οδήγησε τους αγωνοδίκες να τον αποκλείσουν. Πάντως, ο οδηγός που ισχυρίστηκε πως δεν κατάλαβε κάτι, δήλωσε ξαφνιασμένος με την ποινή και στο τέλος της ημέρας επισκέφθηκε στο νοσοκομείο τον άτυχο θεατή.

Κάπως έτσι απέμεινε στην κορυφή το δίδυμο της Kamaz, Nikolaev και Sotnikov, με τον δεύτερο να λειτουργεί υποστηρικτικά όταν στην έβδομη ειδική διαδρομή ο Nikolaev έχασε την υποβοήθηση στο τιμόνι του. Αυτό, όμως, κόστισε σημαντικά σε χρόνο στον Sotnikov και τον ανάγκασε να εκκινήσει την επόμενη ειδική διαδρομή χωριστά από τον Nikolaev. Έτσι, όταν ο πρωταθλητής κόλλησε στους αμμόλοφους και έμεινε ακινητοποιημένος για σχεδόν μία ώρα, ο Sotnikov δεν ήταν σε θέση να βοηθήσει, καθώς είχε ξεκινήσει πολύ αργότερα τον αγώνα.

Ωστόσο, οNikolaev είχε στην προτελευταία ειδική μια εξαιρετική επίδοση, που του επέτρεψε να μπει στην τελευταία ημέρα του αγώνα με διαφορά ασφαλείας, τερματίζοντας τελικά 25 λεπτά μπροστά από τον Sotnikov και 1,5 και πλέον ώρα από το Gerard de Rooy.

Μάχη δόθηκε και για την κατάληψη της 4ης θέσης του Ράλι Ντακάρ, ανάμεσα στον οδηγό της Iveco, Federico Villagra και τον Ales Loprais, ο οποίος βρισκόταν πίσω από το τιμόνι ενός φορτηγού Tatra. Νικητής ήταν ο οδηγός του Iveco, αλλά πρέπει να σημειωθεί πως αμφότεροι τερμάτισαν σχεδόν έξι ώρες μετά τον πρωτοπόρο. Τα φορτηγά της ΜΑΖ κατέλαβαν την 6η (Siarhei Viazovich) και 8η θέση (Aleksandr Vasilevski) και αυτό της Hino τερμάτισε ένατο, έχοντας ως οδηγό τον Ιάπωνα, Teruhito Sugawara.

Την πρώτη δεκάδα συμπλήρωσε ένα ακόμα φορτηγό της ομάδας «Petronas Team De Rooy Iveco», το οποίο είχε πίσω από το τιμόνι του τον Maurik van den Heuvel.

Κατά τα λοιπά και σε ό,τι αφορά στις υπόλοιπες κατηγορίες οχημάτων, από τα 334 οχήματα που εκκίνησαν (συμπεριλαμβανομένων των φορτηγών) τον αγώνα, στη γραμμή τερματισμού της Λίμα έφτασαν 75 μοτοσικλέτες, 15 quad, 76 αυτοκίνητα και 20 οχήματα κλάσης «SxS». Στις μηχανές, στην 5η του συμμετοχή στο Ντακάρ, επικράτησε ο Toby Price με ΚΤΜ και στα quad (γουρούνες) τη νίκη πήρε ο Nicolas Gavigliasso με Yamaha. Στα αυτοκίνητα, πρώτος ήταν ο Nasser Al-Attiyah με ένα Hilux της Toyota Gazoo Racing. Τέλος, στην κατηγορία SxS (Side by Side) νικητής αναδείχθηκε ο Francisco Lopez.