Με επιτυχία ολοκληρώθηκε η 42η έκδοση του θρυλικού αγώνα Ράλι Ντακάρ, ο οποίος φέτος μετά από 11 χρόνια άφησε πίσω του τη Λατινική Αμερική (ο περσινός αγώνας είχε γίνει αποκλειστικά στη Χιλή) για να μετακομίσει στη Σαουδική Αραβία.

Εκκίνηση δόθηκε στις 5 Ιανουαρίου στην Τζέντα, το μεγαλύτερο λιμάνι της χώρας που βρίσκεται στις ακτές της Ερυθράς Θάλασσας. Εκεί βρέθηκαν 342 οχήματα όλων των κατηγοριών, ανάμεσά τους και 46 φορτηγά.

Σχεδόν δύο εβδομάδες μετά, στις 17 Ιανουαρίου, τη γραμμή του τερματισμού στη Qiddiya που βρίσκεται κοντά στην πρωτεύουσα Ριάντ, πέρασαν συνολικά 237 οχήματα (ποσοστό 69,3%), που περιελάμβαναν 96 μοτοσικλέτες, 12 quads, 58 αυτοκίνητα, 31 SSVs και 40 φορτηγά.

Για να δουν την καρό σημαία του τερματισμού, οι συμμετέχοντες έπρεπε νωρίτερα να ολοκληρώσουν τα 12 σκέλη του αγώνα, διασχίζοντας συνολικά 7.839 απαιτητικά χιλιόμετρα, από τα οποία τα 4.909 χλμ. ήταν ειδικές διαδρομές. Οι αγωνιζόμενοι είχαν να αντιμετωπίσουν μια σειρά από ετερόκλητες συνθήκες, όπως ορεινές κακοτράχαλες διαδρομές, γρήγορα περάσματα μέσα από φαράγγια και φυσικά άφθονη άμμο.

Παρά τους φόβους των διοργανωτών, λόγω της εκρηκτικής ατμόσφαιρας που επικρατεί τελευταία στην ευρύτερη περιοχή, ο αγώνας εκτυλίχθηκε ομαλά. Ωστόσο, μελανό σημείο αποτέλεσε ο τραγικός θάνατος του Πορτογάλου μοτοσικλετιστή Paulo Goncalves στην έβδομη ημέρα του αγώνα, στον οποίο συμμετείχε για 13η φορά.

Ρωσία – Λευκορωσία στο προσκήνιο

Ερχόμενο από τρεις διαδοχικές νίκες, το πλήρωμα της Kamaz – Master με επικεφαλής τον Eduard Nikolayev, φάνταζε ως το μεγάλο φαβορί για να κερδίσει την 42η έκδοση του αγώνα. Όμως, ο τέως πρωταθλητής ήταν εκτός ρυθμού από την αρχή και τελικά αναγκάστηκε να εγκαταλείψει λόγω σοβαρών μηχανικών προβλημάτων του φορτηγού του. Αυτό, βέβαια, δεν εμπόδισε τη ρώσικη μάρκα να πάρει εκ νέου τον τίτλο, για 17η φορά τα τελευταία 24 χρόνια, καθώς πρωταγωνιστής αναδείχθηκε ο Andrey Karginov, ο οποίος πέρυσι είχε αποκλειστεί όταν είχε τραυματίσει και εγκαταλείψει έναν θεατή στη Χιλή (διαβάστε Τ&Τ Φεβρουαρίου 2019).

Τελικά, φέτος ήταν η χρονιά του 43χρονου Ρώσου οδηγού, ο οποίος με συνοδηγό τον Andrey Mokeev και μηχανικό τον Igor Leonov, επικράτησε σε επτά από τις δώδεκα ειδικές διαδρομές και είχε τελικά μια άνετη νίκη, αφήνοντας πίσω του τον Anton Shibalov, ο οποίος παρά τις τρεις νίκες σε ειδικές διαδρομές, δεν κατάφερε να πλησιάσει με το Kamaz του τον πρωτοπόρο και τερμάτισε τελικά δεύτερος με διαφορά 42 και πλέον λεπτών.

≪Είμαι χαρούμενος που καταφέραμε να κερδίσουμε. Σε δύο εβδομάδες καλύψαμε χιλιάδες απαιτητικά χιλιόμετρα, με τις πιο δύσκολες εκτός δρόμου διαδρομές. Ήταν σημαντικό για εμάς να επιβεβαιώσουμε την κυριαρχία της ομάδας Kamaz – Master στην κατηγορία των φορτηγών και να αναδείξουμε το πλεονέκτημα των ρωσικών οχημάτων στα μαραθώνια ράλι. Χαίρομαι που η ομάδα μας έγινε πάλι πρώτη και ευχαριστώ τους οπαδούς μας στη Ρωσία και σε όλο τον κόσμο≫, δήλωσε περιχαρής μετά τη νίκη του ο Andrey Karginov.

Ο δεύτερος της γενικής κατάταξης των φορτηγών, Anton Shibalov, σημείωσε με τη σειρά του: ≪Ήταν μια ενδιαφέρουσα και συναρπαστική κούρσα με έντονες μάχες. Είμαι πολύ χαρούμενος που το πλήρωμά μας κατετάγη δεύτερο στο Ντακάρ. Συγχαρητήρια στο πλήρωμα του Andrey Karginov. Είμαστε ευγνώμονες για την υποστήριξη όλων των φίλων και συνεργατών της ομάδας μας≫.

Αξίζει να αναφερθεί πως λίγο έλειψε η Kamaz να καταλάβει και τα τρία σκαλιά του βάθρου, καθώς ο Dmitry Sotnikov τερμάτισε τελικά τέταρτος (δεύτερος πέρυσι). Σφήνα στα τρία ρώσικα φορτηγά μπήκε αυτό της MAZ με οδηγό τον Siarhei Viazovich, το οποίο κατετάγη τρίτο, έχοντας μεγάλη διαφορά τόσο από τους πρωτοπόρους όσο και από τους διώκτες του. Μάλιστα, η κατασκευάστρια εταιρεία από τη Λευκορωσία είδε άλλο ένα φορτηγό της να πλασάρεται σε καλή θέση, αυτό του Aliaksei Vishneuski, που κατετάγη όγδοο.

Ακολούθησαν τα Iveco

Μετά τις Kamaz και ΜΑΖ, την καλύτερη παρουσία στο 42ο Ράλι Ντακάρ είχε η Iveco, καθώς το φορτηγό της τσέχικης ομάδας Big Shock Racing με οδηγό τον Martin Macik κατετάγη πέμπτο. Πίσω του ήταν άλλο ένα Iveco, αυτό της ομάδας Petronas Team De Rooy Iveco, η οποία κατέφθασε στη Σαουδική Αραβία με υψηλές προσδοκίες, καθώς πέρυσι είχε ανέβει στο βάθρο (3η θέση) και είχε συνολικά 4 φορτηγά της στα 10 πρώτα του αγώνα. Ωστόσο, φέτος έπρεπε να συμβιβαστεί μόνο με την έκτη θέση του Janus Van Kasteren.

Συμμετοχή είχε η Iveco και στην 7η θέση που κατέλαβε η ομάδα Instaforex Loprais Praga με οδηγό τον Ales Loprais, που στο Ντακάρ του 2019 ήταν πέμπτος. Φέτος ο Τσέχος οδηγός ήταν στο τιμόνι του νέου αγωνιστικού φορτηγού Praga V4S DKR, το οποίο εξοπλίζεται με έναν κινητήρα της Iveco απόδοσης σχεδόν 1.000 ίππων. Της τσέχικης Tatra είναι το φορτηγό της ομάδας Fesh Fesh / R-Sixteam, που με οδηγό τον Γάλλο Patrice Garrouste, κατέλαβε την ένατη θέση στην κατάταξη των φορτηγών. Την πρώτη δεκάδα της κατηγορίας συμπλήρωσε το Hino της ιαπωνικής ομάδας Hino Team Sugawara, το οποίο είχε ως οδηγό τον Teruhito Sugawara που είχε και πέρυσι διακριθεί καταλαμβάνοντας στη Χιλή την ένατη θέση.

Κατά τα λοιπά, σε ό,τι αφορά στις υπόλοιπες κατηγορίες οχημάτων, στις μηχανές ο Ricky Brabec έγινε ο πρώτος Αμερικάνος που κερδίζει στο Ντακάρ, δίνοντας παράλληλα τη νίκη στη Honda μετά από 31 χρόνια. Στα quad (γουρούνες) επικράτησε ο Χιλιανός Ignacio Casale με Yamaha και στην κατηγορία SSV πρώτος τερμάτισε ο Casey Currie με Can-Am.

Στα αυτοκίνητα, ο ζωντανός θρύλος Carlos Sainz νίκησε για τρίτη φορά, συμμετέχοντας μάλιστα μέχρι στιγμής με τρία διαφορετικά οχήματα και αφήνοντας πίσω του το Toyota Hilux του περυσινού νικητή, Nasser Al-Attiyah. ≪Είμαι πολύ χαρούμενος. Υπάρχει μεγάλη προσπάθεια πίσω από αυτό. Πολλή προπόνηση και πρακτική εξάσκηση με την ομάδα. Ξεκινήσαμε να κερδίζουμε στο Ντακάρ από την πρώτη μέρα και έτσι συνεχίσαμε≫, δήλωσε ο Carlos Sainz.