Ένα οδηγικά αυτόνομο Volvo 7900 Electric πρόκειται σύντομα να αρχίσει τα δοκιμαστικά δρομολόγια στο campus του πανεπιστημίου Nanyang Technological University (NTU) της Σιγκαπούρης, το οποίο συμμετείχε στην εξέλιξη του λεωφορείου των 12 μέτρων, που αποτελεί το πρώτο κανονικού μεγέθους αυτόνομο λεωφορείο του κόσμου, καθώς έως τώρα δοκιμάζονται mini και midi οχήματα που κινούνται αυτόνομα.

Πρόκειται για ένα λεωφορείο μεταφοράς 85 επιβατών, από τους οποίους οι 36 είναι καθήμενοι. Χάρη στο πλήρως ηλεκτρικό drive line, κινείται αθόρυβα και δίχως να εκπέμπει ρύπους, καταναλώνοντας 80% λιγότερη ενέργεια από ότι ένα αντίστοιχου μεγέθους πετρελαιοκίνητο λεωφορείο.

Το εν λόγω Volvo 7900 Electric εξοπλίζεται με το λογισμικό Volvo Autonomous Research Platform, το οποίο ελέγχει τις βασικές λειτουργίες του οχήματος, όπως το σύστημα GPS και το πλήθος αισθητήρων. Η τεχνολογία αυτόνομης οδήγησης περιλαμβάνει τέσσερα LIDAR, κάμερες στερεοφωνικής λήψης που καταγράφουν εικόνες σε 3D και προηγμένο παγκόσμιο δορυφορικό σύστημα πλοήγησης που χρησιμοποιεί κινηματική πραγματικού χρόνου. Το τελευταίο λειτουργεί σαν οποιαδήποτε συσκευή GPS, αλλά χρησιμοποιεί πολλαπλές πηγές δεδομένων για να παρέχει ακρίβεια εντοπισμού ακτίνας μέχρι και ένα εκατοστό του μέτρου.

Το σύστημα συνδέεται επίσης με μια «μονάδα αδρανειακής διαχείρισης», η οποία λειτουργεί ταυτόχρονα ως γυροσκόπιο και ως επιταχυνσιόμετρο (δύο σε ένα), μετρώντας τις κλίσεις του λεωφορείου, γεγονός που βελτιώνει την πλοήγησή του όταν κινείται σε ανώμαλο έδαφος ή όταν παίρνει απότομες στροφές. Όλα τα παραπάνω τα διαχειρίζεται ένα ολοκληρωμένο σύστημα Τεχνητής Νοημοσύνης (AI) που αναπτύχθηκε από τους ερευνητές του πανεπιστημίου NTU και το οποίο διαθέτει σύστημα προστασίας από επιθέσεις στον κυβερνοχώρο.

Στόχος είναι οι δοκιμές του αυτόνομου λεωφορείου της Volvo να συνεχιστούν και εκτός του χώρου του πανεπιστημίου της Σιγκαπούρης. Σύντομα, στο πρόγραμμα θα συμμετάσχει και ένα δεύτερο 12μέτρο Volvo 7900 Electric, το οποίο θα υποβληθεί σε δοκιμές στο ντεπό της εταιρείας δημόσιων μεταφορών της Σιγκαπούρης, SMRT, προκειμένου να μελετηθεί σε πραγματικές συνθήκες η ικανότητα του οχήματος να οδηγείται αυτόνομα προς το χώρο στάθμευσης, φόρτισης και πλυσίματος. Στο πρόγραμμα συμμετέχει και η εταιρεία ΑΒΒ, προσφέροντας το σύστημα ταχείας φόρτισης των μπαταριών των ηλεκτροκίνητων λεωφορείων. Ονομάζεται HVC 300P, στηρίζεται στην τεχνολογία OppCharge και προσφέρει μέσω παντογράφου ισχύ φόρτισης 300kW, φορτίζοντας τις μπαταρίες σε μόλις 3-6 λεπτά.