Η Daimler Trucks, υπό τη σκέπη της οποίας βρίσκονται μεταξύ άλλων οι Mercedes-Benz και Freightliner ανακοίνωσε στη διάρκεια του λανσαρίσματος του νέου Cascadia που παρακολουθήσαμε στο Λας Βέγκας ότι, εγκαταλείπει την εξέλιξη του platooning και τη συμμετοχή σε ανάλογα ερευνητικά προγράμματα.

Οι συρμοί/ σχηματισμοί ημιαυτόνομων, ηλεκτρονικά συνδεδεμένων φορτηγών που κινούνται σε πολύ μικρές μεταξύ τους αποστάσεις στον αυτοκινητόδρομο –γιατί περί αυτού πρόκειται- είναι μία τεχνολογία στην οποία έχουν εμπλακεί τα τελευταία χρόνια όλοι οι κατασκευαστές. Αυτό συμβαίνει γιατί, χάρη στη μείωση των αεροδυναμικών αντιστάσεων καθώς, τα πίσω οχήματα εκμεταλλεύονται την «κάλυψη» που παρέχει το προπορευόμενο, οι δυνατότητες εξοικονόμησης καυσίμου είναι (στη θεωρία) σημαντικές, ειδικά σε δρομολόγιο στην εθνική σε υψηλές ταχύτητες.

Στην πράξη, σύμφωνα με τα στελέχη της Daimler, η ασύρματη σύνδεση χάνεται συχνά, επιβατικά μπαίνουν ανάμεσα στον σχηματισμό αναγκάζοντας το platoon να φρενάρει, και τα φορτηγά επιταχύνουν προκειμένου να ξανασυνδεθούν καίγοντας επιπλέον καύσιμο στη διάρκεια της διαδικασίας. Προς το παρόν, οι υπόλοιποι Ευρωπαίοι κατασκευαστές δεν έχουν δείξει παρόμοιες προθέσεις, και συνεχίζουν να πειραματίζονται με το platooning.

Όλοι τους όμως, με platooning ή χωρίς, έχουν κοινό απώτερο στόχο: το Επίπεδο αυτόνομης οδήγησης 4, στο οποίο υπάρχουν μεν πεντάλ και τιμόνι, όπως και οδηγός, ο οποίος όμως δεν κάνει απολύτως τίποτα. Μπορεί να αναλάβει τον έλεγχο όποτε θέλει, ή και καθόλου, και δεν θα χρειάζεται να επεμβαίνει σε έκτακτα περιστατικά (όπως απαιτείται στο Επίπεδο 3) τα οποία θα αντιμετωπίζει μόνο του το φορτηγό. Η Daimler λέει πως φέτος θα δείξει ένα πρωτότυπο, και σε δέκα χρόνια θα έχει έτοιμο για παραγωγή παρόμοιο φορτηγό. Δυνητικά, θα μπορούσε να το φτιάξει και τώρα, αλλά απουσιάζει η αξιοπιστία των ηλεκτρονικών.

Σύμφωνα με τον διευθύνοντα σύμβουλο Μάρτιν Ντάουμ, «απαιτείται μία δεκαετία για να εξασφαλίσουμε απόλυτη αξιοπιστία, και να δουλεύουν όλα τα συστήματα με ασφαλή τρόπο άσχετα από καιρικές συνθήκες, σε χιόνια, καύσωνα, σε εργοτάξια, παντού. Ένα φορτηγό αυτόνομης οδήγησης θα είναι γεμάτο κάμερες, σένσορες και ραντάρ. Σκεφτείτε ένα παρόμοιο όχημα, σήμερα, να του βάλουμε ένα τάμπλετ πάνω στον προφυλακτήρα και να πάει για δουλειά στους πάγους και τις χιονοθύελλες στην Αλάσκα. Πόσο λέτε θα αντέξει το τάμπλετ;».