Η ΜΑΝ έδειξε στην έδρα της στο Μόναχο, σε ένα μικρό γκρουπ δημοσιογράφων του ειδικού Τύπου τα νέα λεωφορεία της, καθώς και σειρά αναβαθμίσεων και καινούργιων στοιχείων εξοπλισμού. Όλα τα μέλη της οικογένειας ήταν εκεί, όπως το 12μετρο ηλεκτρικό αστικό, το πολλά υποσχόμενο Lion’s City 12G (λεωφορείο φυσικού αερίου) και, βέβαια, τα πολυτελή πούλμαν MAN Lion's Coach και Neoplan, όλα σε νεότερες βελτιωμένες εκδόσεις. Θα τα δούμε όλα σε επόμενα τεύχη, θέλοντας αυτό τον μήνα να επικεντρωθούμε στο εντελώς νέο αρθρωτό ηλεκτρικό λεωφορείο, που πραγματοποίησε στην πρωτεύουσα της Βαυαρίας την παγκόσμια πρεμιέρα του. Στα 18 μέτρα μήκους, με μέγιστη χωρητικότητα 120 επιβατών, το νέο MAN θα είναι έτοιμο για παραγγελία τον Απρίλιο του 2021, ενώ μέχρι τότε θα κυκλοφορούν πολλά λεωφορεία δοκιμών.

Το νέο ηλεκτρικό αρθρωτό ακολουθεί το ντιζάιν του 12μετρου ηλεκτρικού Lion’s City, με τις χαρακτηριστικές αδρές γραμμές με τα κοφτερά τελειώματα που ο κατασκευαστής αποκαλεί «smart edge». Είναι άμεσα αναγνωρίσιμο ως μοντέλο της ΜΑΝ από μακριά, και ταυτόχρονα διάφορες περίτεχνες λεπτομέρειες προδίδουν την ιδιαιτερότητά του.

Δύο κεντρικά τοποθετημένα μοτέρ, στον δεύτερο και τρίτο άξονα δίνουν κίνηση στο ΜΑΝ, καθώς ο κατασκευαστής προτιμά αυτή τη διάταξη, και όχι την κίνηση με μοτέρ τοποθετημένα στις πλήμνες των τροχών, καθώς η πρώτη επιλογή προσφέρει εύκολη πρόσβαση αν χρειαστεί εργασία συντήρησης και έχει πιο απλή διάταξη και σχεδιασμό.

Οι δύο κινητήριοι άξονες έχουν ηλεκτρονικά ελεγχόμενη συγχρονισμένη λειτουργία, που βοηθά τη δυναμική συμπεριφορά. Επιπρόσθετα, το ΜΑΝ έχει σύστημα πρόληψης του φαινομένου του jackknifing (όταν «διπλώνει» η ουρά) και ελέγχου γωνίας ολίσθησης της «ουράς». Στην πράξη, η όποια τάση για «δίπλωμα» εξουδετερώνεται προτού εκδηλωθεί, καθώς τα ηλεκτρονικά φροντίζουν να διαμοιράζουν αυτόματα τη ροπή ανάμεσα στους δύο κινητήριους άξονες ανάλογα με την πρόσφυση.

Ένα άλλο πλεονέκτημα της ύπαρξης δύο μοτέρ, είναι η αύξηση της ενέργειας που ανακτάται κατά την πέδηση. Όπως και το 12μετρο ηλεκτρικό MAN Lion’s City, έτσι και το αρθρωτό είναι πανίσχυρο: Η σταθερά αποδιδόμενη ισχύς είναι 320 kW (430 HP) και η μέγιστη ισχύς φτάνει τα 540 kW (735 HP). Όλη η ενέργεια που απαιτείται για τέτοια δύναμη προέρχεται από τις μπαταρίες ιόντων λιθίου (NMC) χωρητικότητας 640 kWh, οι οποίες προέρχονται από την ΜΑΝ Truck & Bus. Στην παρούσα μορφή τους, έχουν ένα προηγμένο σύστημα ελέγχου και διαχείρισης θερμοκρασίας, ειδικά εξελιγμένο για τις απαιτήσεις ενός αστικού λεωφορείου, με σκοπό η απόδοσή του να μην επηρεάζεται από τις περιβαλλοντικές συνθήκες και το ΜΑΝ να λειτουργεί απρόσκοπτα κάθε εποχή του χρόνου. Η αυτονομία του λεωφορείου ορίζεται από τη ΜΑΝ ως αξιόπιστη στα 200 χιλιόμετρα, ενώ μπορεί υπό ευνοϊκές συνθήκες χρήσης να φτάσει τα 270 χιλιόμετρα. Σημειώνεται πως ο κατασκευαστής εγγυάται την παραπάνω αυτονομία μέχρι το τέλος της ωφέλιμης ζωής των μπαταριών.

Συνολικά, υπάρχουν οχτώ συστοιχίες μπαταριών ιόντων λιθίου, οι οποίες είναι τοποθετημένες στην οροφή του οχήματος. Με τη συγκεκριμένη επιλογή, αποφεύγονται πιθανές ζημιές σε περίπτωση σύγκρουσης στο πίσω τμήμα του οχήματος, ενώ και η πρόσβαση σε αυτές στη διάρκεια των σέρβις είναι πιο εύκολη. Τα ηλεκτρικά λεωφορεία ΜΑΝ είναι σχεδιασμένα να φορτίζουν στους χώρους στάθμευσης των πελατών με παροχές CCS (Combined Charging System). Με μέση ισχύ φόρτισης 100 kW και μέγιστη έως 150 kW, μία πλήρης φόρτιση διαρκεί λιγότερο από τέσσερις ώρες.

Η τοποθέτηση των μπαταριών στην οροφή καθώς και ο σχεδιασμός της ηλεκτρικής γραμμής μετάδοσης κίνησης, επέτρεψε σε μηχανικούς και σχεδιαστές να εκμεταλλευθούν στο έπακρο τον ωφέλιμο χώρο που δημιουργήθηκε στο πίσω τμήμα του εσωτερικού του λεωφορείου, αφού δεν υπάρχει πλέον το τούνελ κάτω από το οποίο φιλοξενείται συνήθως ο κινητήρας εσωτερικής καύσης.

Το αποτέλεσμα ήταν να «κατέβουν» τα πάνελ του αμαξώματος και να μεγαλώσουν τα κρύσταλλα των παραθύρων, επιτρέποντας περισσότερο φυσικό φως να εισέρχεται απρόσκοπτα στο σαλόνι, ενώ προστέθηκαν και τέσσερα έξτρα καθίσματα.

Υψηλές επιδόσεις

Το όχημα που είδαμε στην πίστα δοκιμών της ΜΑΝ στο Μόναχο ήταν ουσιαστικά προ-παραγωγής, οπότε μετακινηθήκαμε με αυτό για μερικά λεπτά, με την επισήμανση των μηχανικών πως δεν προσφέρεται για σύγκριση με τα λεωφορεία που θα φτάσουν στα χέρια των πελατών. Ακόμη κι έτσι, η ποιότητα συναρμογής στα εξωτερικά πάνελ ήταν εντυπωσιακή, ενώ και το εσωτερικό διέθετε αψεγάδιαστο φινίρισμα. Όπως συμβαίνει και με το 12μετρο ηλεκτρικό που έχουμε δοκιμάσει, έτσι κι εδώ είναι η ωριμότητα της κατασκευής που σε πείθει. Το Lion’s City 18 E εκκινεί πολύ ομαλά, ο θόρυβος είναι ανεπαίσθητος, και κυρίως, επιταχύνει δαιμονισμένα: δεν υφίσταται άγχος αυτονομίας, και ο κύριος τομέας με τον οποίο ασχολήθηκαν οι μηχανικοί ήταν να τιθασεύσουν τη θηριώδη ροπή των 3.500 Nm που είναι άμεσα διαθέσιμη κατά τη στιγμή της εκκίνησης.

Το MAN Lion’s City 18 E μπορεί να μεταφέρει έως 120 επιβάτες, εκ των οποίων 43 καθιστοί. Ενδιαφέρον στοιχείο αποτελεί, επίσης, η αυτόματη ρύθμιση για όλες τις εποχές με ηλεκτρικό κλιματιστικό οροφής που λειτουργεί μέσω αντλιών θερμότητας και ηλεκτρικών θερμαντικών στοιχείων με θερμαντική απόδοση 30 kW. Είναι ακόμα δυνατή και συμπληρωματική θέρμανση με εναλλακτικά καύσιμα (π.χ. FAME, HVO κ.α.).

Εξαιρετικά άνετος με πλουσιότατο εξοπλισμό είναι ο χώρος εργασίας του οδηγού. Το λεωφορείο δανείζεται από το πολυτελές πούλμαν Lion’s Coach την άριστη εργονομία με τη σωστή διάταξη των πάνελ με τα όργανα και τα κουμπιά λειτουργίας του αυτοκινήτου, κάνοντας τη δουλειά του οδηγού ξεκούραστη, χωρίς απορίες, καθώς τα πάντα είναι αρμονικά τοποθετημένα στις θέσεις τους.

Ανεμπόδιστη ορατότητα μπροστά, αλλά και δεξιά κάτω, προς το πεζοδρόμιο, καθώς η μπροστινή πόρτα είναι αρκετά προωθημένη. Στην οδήγηση, το αρθρωτό των 18 μέτρων γίνεται εύκολο χάρη στο προηγμένο σύστημα διεύθυνσης και τη θέση των αξόνων με τον τελευταίο να ακολουθεί σχεδόν πιστά την πορεία του δεύτερου άξονα (με απόκλιση μόλις ελάχιστων εκατοστών).

Η χρήση εναλλακτικής ενέργειας κίνησης (εδώ ηλεκτρικής), επιτρέπει την αύξηση του νομικά επιτρεπτού μέγιστου μικτού στους 30 τόνους. Σε ό,τι έχει να κάνει τέλος με τη συνολική εξέλιξη και το χρονοδιάγραμμα για τη μαζική παραγωγή των ηλεκτρικών ΜΑΝ, όλα δείχνουν ότι, πλησιάζουμε ταχέως τη στιγμή της εμπορικής ωρίμανσης των οχημάτων.

Όπως έγινε γνωστό, η κανονική παραγωγή του αρθρωτού θα ξεκινήσει τον Ιανουάριο του 2021 και τον Ιούνιο του ίδιου χρόνου θα αρχίσουν οι παραδόσεις στους πελάτες, οι οποίοι μπορούν ήδη να τοποθετούν παραγγελίες. Στο μεταξύ, δύο 12μετρα ηλεκτρικά αστικά λεωφορεία δουλεύουν καθημερινά στο Αμβούργο, ενταγμένα στους στόλους των εταιρειών Hamburger Hochbahn AG και Verkehrsbetriebe Hamburg-Holstein GmbH, και μέχρι το τέλος της φετινής χρονιάς, άλλα 13 ΜΑΝ θα έχουν δοθεί σε πελάτες. Συνολικά, 15 ηλεκτρικά λεωφορεία θα δουλεύουν σε Γερμανία, Ισπανία, Λουξεμβούργο, Βέλγιο και Γαλλία, καθώς και δύο 18μετρα αρθρωτά που έχουν ήδη ενταχθεί και δουλεύουν κανονικά σε στόλους αστικών συγκοινωνιών σε Βαρκελώνη και Κολωνία.